PALEONTOLOGIA

Animali giganti

A partire dal Giurassico, i dinosauri sono sempre più frequentemente caratterizzati dal gigantismo. A causa di questa caratteristica si verificarono tutta una serie di trasformazioni morfologico-anatomiche: il corpo doveva essere sostenuto da uno scheletro massiccio; in mancanza di questo sostegno, l'animale sarebbe morto per compressione, come una balena uscita dall'acqua che soffoca per compressione della gabbia toracica; gli arti, a «pilastro», dovevano sembrare dall'esterno privi di ginocchia e di gomiti, come quelli degli elefanti; le zampe dovevano essere sostenute da cuscinetti e, tra le dita, quelle che non presentavano unghie erano probabilmente incluse nella carne; le vertebre erano costellate di cavità, quindi leggere, mentre le ossa di sostegno degli arti erano massicce, ma restavano ben coerenti grazie a robusti tendini che le tenevano unite.
La fossa ipofisaria del cranio dei dinosauri era particolarmente sviluppata: si è supposto che il loro gigantismo derivasse da una ipersecrezione ipofisaria, la quale si sarebbe manifestata con un grande sviluppo di questa ghiandola; questa ipotesi è plausibile, sebbene non dimostrabile; ma non c'era certamente proporzione tra il volume della fossa ipofisaria e quello dell'animale.

E’ verosimile che, come conseguenza della loro taglia, i dinosauri fossero omeotermi: si è infatti constatata che alligatori esposti al sole subiscono variazioni di temperatura interna tanto più ridotte quanto più sono grossi; l'influenza della temperatura esterna su quella del corpo è evidentemente minore su un animale di volume più grosso, poiché la superficie aumenta meno rapidamente del peso quando aumenta la taglia. I dinosauri dovevano essere animali a temperature pressoché costante, perlomeno nelle parti del corpo più lontane dalla pelle, ma questa proprietà non doveva derivare, nel loro caso, da una regolazione nervosa, come nei Mammiferi e negli Uccelli.



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La paleontologia e relativo studio dei fossili Ŕ avvenuto 300 anni fa con l'osservazione dei primi reperti animali, vegetali e uomini preistorici.

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